CD20健康講座

大標題:癌症會遺傳嗎?

資料來源/The American Cancer Society

編譯/謝瑞璘

 

癌症會遺傳嗎?相信很多癌症患者以及患者親友都想過這個問題。要搞清楚這個問題,首先我們先要認識物種遺傳的工具——基因,其次理清癌症與基因之間的關聯。

 

小標題一:基因和基因突變

 

基因(Gene)是攜帶有遺傳信息的DNA序列,是人體細胞的重要組成部分。基因通過“啟動”和“關閉”部分基因的方式指導蛋白質的合成,進而形成人體內各不相同的組織細胞。每個人類細胞裏包含了大約兩萬五千組基因。

 

基因突變(Genetic Mutation)是基因內DNA的異常變化。如果構成DNA的堿基序列發生了變化,就會引發基因的突變。基因突變對細胞既可以沒有任何影響,也可以引發病症。基因突變是正常細胞會變為癌細胞的主要原因。部分基因突變會令原本正常的基因異變為至癌基因。一般認為細胞需要至少超過一次基因突變才會致癌。

 

人體的細胞有兩種突變的方式。先天突變在胎兒尚只是受精卵期間發生,所以患者的症狀會在幼小的時候顯現出來。由於先天的突變影響到了身體裏包括精子和卵子的所有細胞,因此可以遺傳到下一代。不過,由於先天基因突變造成的癌症病例占總體的極少數。大多數致癌的基因突變是後天造成,即病人出生後的環境造成的。後天的基因突變造成的癌症病例比先天的要常見得多。

 

小標題二:基因突變與癌症

 

一般來講,細胞基因需要經過數次突變才會轉變為至癌基因。不過,如果是先天遺傳下來的基因突變,就會在嬰兒剛出生時就開始進行。所以,先天遺傳疾病患者的症狀會很早就顯示出來。

 

正常人的基因多是由於後天因素而造成突變的,後天的基因突變是癌症的主要誘因。後天的基因突變可以是患者生活環境裏的因素,如煙霧、輻射、荷爾蒙以及飲食習慣等造成,但也有在沒有任何誘因的情況下自然發生的基因突變。當人體內的細胞分裂時,子細胞在複制母細胞的基因時,免不了會有偏差。每個細胞分裂時,都會有突變的風險。如果突變的基因正好是主管細胞分裂或細胞自噬的基因,更會增加致癌的風險。隨著人的年齡增長,累積的突變也會越來越多,所以癌症的風險會隨著年齡增加。

 

人體中與患癌風險關係最緊密的兩個基因是致癌基因(Oncogene)和腫瘤抑制基因(Tumor Suppression Gene)。癌基因的原型是原癌基因(Proto Oncogene),是協助細胞成長和分裂的基因。原癌基因的突變會導致細胞的過度繁殖,最後致癌。雖然部分致癌基因的突變可以遺傳下去,但大多數致癌基因的突變是後天造成的。

 

腫瘤抑制基因負責抑制細胞的分裂,修複DNA裏的錯誤,以及強迫突變細胞自噬。如果該基因由於突變無法發揮作用,細胞的分裂會加速,失控,最後致癌。腫瘤抑制基因TP53突變是癌症最常見的誘因之一。

 

小標題三:基因與癌症的診斷和治療

 

我們已經知道癌症與基因突變的關聯,現在我們來看一看基因與癌症診斷與治療的關係。

 

基因與癌症診斷 

部分癌症的診斷包括症狀和特殊的基因突變,檢測人體細胞有沒有突變,以及由哪些突變,可以幫助醫生確診患者的癌症,以及判斷患者療程的進展。比如說,白血病病人的細胞會帶有變異基因BCR-ACL。醫生如果碰到疑似白血病患者時,會檢測患者的細胞裏有沒有BCR-ACL。另外,在治療時,醫生也會檢測患者體內帶有BCR-ACL基因的細胞數量,以判斷病情的嚴重以及治療的效果。

 

基因與癌症病情  

在診斷部分癌症時,醫生可以通過檢測基因來判斷患者的癌症病情,並以此制定患者的療程。依舊拿白血病為例:體內細胞FTL3基因變異的白血病人的症狀更嚴重,可能需要幹細胞移植。那如果患者的NPM1基因變異的話,病人康複的速度會更快。

 

針對致癌基因的藥物  

隨著醫學技術的發展,科學家已經研究出了通過針對致癌基因(準確地講,是針對致癌基因制造的蛋白質)來治療癌症的藥物。

 

比如;HER2/neu是一種協助細胞分裂的元癌細胞。但如果細胞裏帶有太多該類基因的話,就會變成癌細胞。這類癌細胞會大量生產HER2/neu蛋白質,而這類癌細胞導致的癌症也被稱為HER2陽性癌症,乳癌是最常見的HER2陽性癌症之一。近年來研發的抗癌藥物可以針對HER2陽性的癌細胞,減緩其擴散速度並協助HER2陽性癌症患者康複。如今,醫生會給所有確診乳癌的患者檢測其癌症是否為HER2陽性,以判斷抗HER2癌症藥物是否可以用於治療。

白血病的癌細胞都帶有BCR-ABL基因異變,令細胞大量生產致癌物質酪氨酸激酶。專門針對BCD-ABL異變細胞的藥物可以有效阻滯癌細胞進一步擴散。

 

除此之外,針對基因異變細胞的藥物也被用於淋巴癌、大腸癌、肺癌、皮膚癌等治療上。

 

重啟基因功能的藥物

DNA甲基化是能令基因失去功能的異變之一。稱為低甲基化的藥物可以扭轉基因甲基化的過程,令其重新啟動。比如說,骨髓增生異常綜合症的治療中就會用到低甲基化藥物。

 

可以影響藥物藥效的基因異變

 

基因異變可以正面或負面影響到部分抗癌藥物的藥效。治療非小細胞肺癌的藥物ErlotinibTarceva®)EGFR基因異變的病人身上更有效。反之,治療結腸癌的藥物Cetuximab(Erbitux®)PanitumumabVectibix®)在帶有KRAS基因異變的病人身上無效。所以醫生在開這兩種藥物前會先給患者做相關的檢查。

 

目前,基因療法仍然是抗癌研究中的新領域。不少醫療機構都在作這方面的研究和臨床實驗。對試驗不介意的癌症患者可以考慮參加,不但可以幫到自己,也能幫到未來的癌症患者,何樂不為?